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先正达、拜耳、嘉吉......顶级农业食品企业是如何风险投资的?

  

  农业食品科技行业在去年达到了历史新高度, 在大流行中让许多人看到投资农食科技的硕果;在过去的12个月里,农业食品投资者也乐意继续承担更大的风险。他们支持细胞培养肉类初创公司、昆虫农场、下一代育种和生物技术公司,以及农场机器人制造商,都是资本密集型技术。七年来,这些新兴的“深科技”初创企业的融资首次超过了零售和餐饮科技等以软件为中心的轻资产初创公司。

  在众多农业食品投资者中,不断出现一系列熟悉的名字:先正达、拜耳、嘉吉,以及其他以科技闻名的农业综合企业和农化巨头。大企业直接战略投资科技初创公司并不是什么新鲜事,但现在是农业食品科技行业中的一种主流方法。

  比如,先正达集团的风险投资部门Syngenta Group Ventures是农业食品科技领域最早、最活跃的企业风险投资者之一。根据先正达风险投资董事总经理Shubang Shankar,先正达集团早就意识到,未来行业内的许多创新将来自数字技术或其自身核心研发创新之外的技术,所以需要将风险投资作为一种工具,并将其纳入企业的成长战略当中。

  

  巴斯夫的风险投资部门BASF Venture Capital董事总经理Markus Solibieda也表达了同样的观点,“我们试图用新趋势、新技术、新商业模式激励现有的业务部门。我们是冒险者,也试图成为企业的灵感源泉,......”

  这些农业巨头所处的行业竞争格局正在迅速改变。监管机构现在不允许农场再使用破坏环境的合成化学品,进行粗放式的植保作业;消费者也要求更多地了解食物来自哪里,是如何生产的;气候变化正在加速推进改变长期以来的传统农业做法,即使不算过时,也可能会变的无效。

  化学品企业,富美实公司旗下的FMC Ventures董事总经理Amar Singh认为,消费者正在使用他们的买家权力投票,将在整个农食价值链上产生连锁反应。这条价值链上的所有公司正在做出反应,抓住由不断变化的偏好带来的机遇。

  

  最近,Agfunder与OnRamp Agriculture合作调查了六家大型农业综合企业和农用化学品公司的企业风险投资活动。这六家企业代表包括:ADM、拜耳、巴斯夫、嘉吉、富美实和先正达。他们去年一共进行了20多项风险投资;在过去五年中,他们总共对66家公司进行了90多项投资。

  根据调研,农业食品企业在农食科技领域的风险投资活动有以下五个重要趋势:

  1顶级农业食品企业纷纷加入风险投资浪潮

  2015年,农业食品科技还是一个新兴行业,农业企业并不太关注初创企业。先正达、拜耳和孟山都(后来被拜耳收购)是风投游戏中仅有的几家大型农化企业。

  次年,ADM成立了自己的风险投资部门ADM Ventures。一年后,随着农业食品科技投资的普遍飙升,农业食品大企业的风险投资交易流才真正开始:根据Agfunder的数据,农业食品科技投资市场从2017年的122亿美元跃升至2018年的202亿美元。

  富美实公司则在2020年年中才完成风投部门FMC Ventures的搭建,并在当年完成了4笔投资。FMC Ventures董事总经理Amar Singh表示,“我们的使命是尽可能把握住能够为富美实创造战略优势的新兴技术,并专注于这些技术,因为可能会从根本上增强或改变农化产品的开发、销售和应用方式。”

  根据报道,嘉吉今年早些时候也正在整合和精简其业务部门的风险投资活动,并要求切合实际,随着市场的变化而发展。

  

  2农食企业风投倾向生物技术和其他深科技

  在这六家企业风投活动中,对农业生物技术类别的投资占据了主导地位。这并不令人意外,因为他们代表着世界上最大的农用化学品公司。

  顶级农企的风投部门对生物技术的投资远远超过了整体农业食品科技投资者群体的平均水平,占投资轮次的47.3%,而全行业仅占6%。

  

  其中最引人注目的交易是拜耳的风投部门Leaps by Bayer对覆盖作物种子生产商CoverCress和Newleaf SymBiotics的支持,并对这两家公司进行了后续追加投资。Newleaf SymBiotics正在将一种发现于土壤和淡水中的粉色细菌商业化,对某些类型的植物具有有益特性。

  先正达风险投资Syngenta Ventures对研究RNA的初创公司Greenlight Biosciences和专注于通过生物手段改善作物气候适应性的Sound Agriculture的支持也值得注意。

  对于这些农企风投机构,仅次于农业生物技术的第二大投资类别是农场管理软件、传感和物联网,突显出农业食品企业专注于最接近农场的科技。

  

  3企业风投对早期风险的胃口不大

  大多数的企业风投并没有忽视对新的、预种子轮和种子轮的初创公司的筛检;但是,他们多数积极投资于A轮和B轮融资。

  嘉吉的投资部门负责人SriRaj Kantamneni表示,“对于大多数技术,一旦技术本身在某种程度上得到了证明,我们发现帮助初创公司完善其在关键市场的规模,可能会使其技术会对这些市场产生影响,而这是更好的做法。”

  在调研样本中的92笔投资交易中,44笔处于A轮和B轮阶段,只有10笔是种子轮投资。

  尽管ADM Ventures将自己视为比许多同行更愿承担早期风险的投资者,但ADM Ventures前副总裁Victoria De La Huerga也表示:“当我们投资初创公司时,我们通常喜欢在A轮融资中以少数投资者的身份进入。”

  

  4农食科技投资市场有合作竞争的空间

  在调研中,有几项投资得到了多家企业风投部门的支持。拜耳和先正达都投资了生物植保产品开发商AgBiome;农业机器人和遥感初创公司Blue River Technologies;以及杀菌剂生产商Boragen。

  这两家企业都在2017年退出了Blue River Technologies,当时它被农业食品领域的另一家巨头约翰·迪尔(John Deere)收购。

  不过,通常情况下,大多数企业风投部门都不会涌入同一投资交易。嘉吉是创新食品类别的最大投资者,特别是蛋白质替代品。它的风险投资包括细胞培养肉类公司Aleph Farm,Upside Foods(前Memphis Meats),还有植物蛋白制造商Puris。

  与此同时,巴斯夫的BASF Venture Capital是唯一家投资于生物能源和生物材料行业的企业,投资了Lactips等公司。Lactips使用乳制品行业的废物作为包装替代材料。然而,有趣的是,BASF Ventures并没有将与生物能源和生物材料相关的投资计入其内部的农业食品投资组合之中。

  

  5农业食品巨头急于证明对可持续性的投资

  在人们日益关注农业行业对全球暖化的影响之际,农业食品巨头们也正试图传播有利于气候变化的信息,依靠企业风险投资活动来展示自己的承诺。

  拜耳负责风险投资的副总裁Derek Norman就表示,“我们一直被定义为有影响力的投资者,所以我们的投资不仅针对突破性技术,还包括对社会和人类产生积极影响的具体挑战。在寻找投资机会时,我们非常重视这一点。”

  

  一个很好的例子是对初创公司CoverCress的投资。CoverCress正将名为“菥蓂”的野生草本植物转化为一种商业化的覆盖作物,既能改善土壤健康,又能在冬季作为农民的经济作物。拜耳认为CoverCress正在创造一种全新的商业作物,将对环境产生重大的积极影响。

  2018年拜耳完成对孟山都的收购时,Leaps by Bayer也收购了孟山都Growth Ventures在CoverCress的股份。自那以后,拜耳对这家初创公司进行了后续投资。

  

  富美实公司的FMC Ventures正在研究能够最大限度地减少农业中对环境有害的合成化学品的使用技术。根据Amar Singh,富美实正在探讨不同可持续方法来滋养和保护农作物,并以非常开放的心态评估新技术,无论是在配方方面,还是使用机器人进行精确喷洒方面。

  FMC Ventures的首批投资之一就有Guardian Agriculture。这家初创公司正在开发一种无人驾驶的空中喷雾器,以降低成本并提高作物喷洒的精确度。

  对于嘉吉来说,它的“使命”是在食物供给方面成为全球领导者,并希望以安全、负责任和可持续的方式做到这一点。在农场管理方面,嘉吉正在进行的数字解决方案的投资,最终可能会带来更大的可持续性、效率和功效;而在营养方面,嘉吉的风险投资重点是监测和衡量,以解决可持续性和消费者偏好问题。

  如今,对大型农业食品公司来说,可持续性话题是必要的,很大程度上是因为这是目前大多数农业食品创新的焦点所在,而风险投资是大企业把握最新趋势和创新脉搏的最好方式。

  在接下来的三到五年里,我们将会看到一些巨大的变化,因为有一些大企业不知道的初创公司每天醒来都在思考这个问题。所以,有时候对这个古老传统行业进行一些颠覆是一件好事。


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